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El cambio climático provoca pérdidas sin precedentes por incendios forestales


Los bomberos de Serbia intentan extinguir un incendio forestal con una manguera de agua en un pueblo de la isla de Evia. — AFP/Archivo

PARÍS: Los incendios forestales potenciados por el cambio climático están quemando el doble de la cubierta forestal mundial que hace 20 años, según datos publicados el miércoles que muestran que ahora se pierde el equivalente a 16 campos de fútbol por minuto.

La investigación mostró con un detalle sin precedentes cómo han progresado los incendios forestales en las últimas dos décadas, con los incendios reclamando aproximadamente tres millones de hectáreas más cada año, un área del tamaño de Bélgica, en comparación con 2001.

El estudio mostró que la mayor parte de la pérdida de la cubierta arbórea se produce en los bosques boreales que cubren gran parte de Rusia, Canadá y Alaska, que se encuentran entre los mayores almacenes de carbono de la Tierra.

Investigadores de la Universidad de Maryland utilizaron imágenes satelitales para mapear las áreas de pérdida de la cubierta arbórea, incluida la quemada por lo que se conoce como incendios forestales que reemplazan los rodales.

Estos son incendios que matan todo o la mayor parte del dosel del bosque y que causan cambios a largo plazo en la estructura del bosque y la química del suelo.

Los datos mostraron que 2021 fue uno de los peores años para los incendios forestales desde el cambio de siglo, causando la pérdida de 9,3 millones de hectáreas de cobertura arbórea en todo el mundo.

Eso fue más de un tercio de todo el bosque perdido el año pasado, según los datos compilados por Global Forest Watch y el grupo de investigación del Instituto de Recursos Mundiales.

“Los incendios forestales están empeorando en todo el mundo”, dijo a la AFP James McCarthy, analista de investigación de Global Forest Watch.

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El servicio de monitoreo satelital de la Unión Europea dijo la semana pasada que Europa occidental había experimentado una actividad récord de incendios en lo que va de 2022, con decenas de miles de hectáreas de bosque perdidas en Francia, España y Portugal.

Los investigadores dijeron que el cambio climático era probablemente un “impulsor importante” en el aumento de la actividad de los incendios, con olas de calor extremo que hacen que los bosques se sequen como yesca ya cinco veces más probable hoy que hace un siglo y medio.

Estas condiciones más secas conducen a mayores emisiones de los incendios, lo que exacerba aún más el cambio climático como parte de un “bucle de retroalimentación entre incendios y clima”, dijeron.

‘Mejor defensa’

La gran mayoría, alrededor del 70 por ciento, de la pérdida de la cubierta forestal relacionada con los incendios en las últimas dos décadas ocurrió en las regiones boreales, probablemente porque las regiones de latitudes altas se están calentando a un ritmo más rápido que el resto del planeta.

El año pasado, Rusia perdió 5,4 millones de hectáreas de cubierta arbórea debido a los incendios, el nivel más alto registrado con un aumento del 31 % con respecto a 2020.

“Esta pérdida récord se debió en parte a las olas de calor prolongadas que habrían sido prácticamente imposibles sin el cambio climático inducido por el hombre”, dijo el estudio.

El equipo advirtió que el aumento de los cambios en el clima y la actividad de los incendios podría eventualmente convertir a los bosques boreales de un sumidero de carbono en una fuente de emisiones de carbono.

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“En estas regiones boreales, el carbono se ha acumulado en el suelo durante cientos de años y ha sido protegido por una capa húmeda en la parte superior”, dijo McCarthy.

“Estos incendios más frecuentes y graves están quemando esta capa superior y están exponiendo ese carbono en el suelo”.

Este siglo, la pérdida de la cubierta forestal relacionada con los incendios en los trópicos ha aumentado alrededor de un cinco por ciento, unas 36.000 hectáreas, al año, mostró el estudio.

Los incendios no son la causa principal de la pérdida de bosques en estas regiones, siendo la deforestación y la degradación forestal los principales impulsores.

Pero los investigadores dijeron que la pérdida de bosques por la deforestación hacía más probable que los bosques se perdieran por los incendios, ya que la práctica conduce a temperaturas regionales más altas y una vegetación más seca.

Hicieron un llamado a los gobiernos para que mejoren la resiliencia de los bosques poniendo fin a la deforestación y limitando las prácticas locales de manejo forestal que incluyen la quema controlada, que puede perder el control fácilmente, especialmente durante los períodos secos.

“Los bosques son una de las mejores defensas que tenemos contra el cambio climático”, dijo McCarthy.



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